4 Ene

Devon Island: Marte en la Tierra

La Isla Devon en la Bahía Baffin, perteneciente al archipiélago ártico canadiense, es la isla deshabitada más grande de la Tierra, y por buenas razones. El suelo permanece congelado durante casi todo el año, en particular el tercio oriental de la isla, que está cubierto permanentemente por una capa de hielo de unos 500 a 700 metros de espesor. Durante un breve período, de 45 a 50 días, en pleno verano, el suelo está libre de nieve. La temperatura en verano sube apenas unos 8°C.

Devon IslandLa temperatura media anual es de -16°C. En otras palabras, la isla Devon es un yermo estéril, dominado por rocas azotadas por las heladas y casi desprovisto de plantas y animales. Pero para los científicos e investigadores, la Isla Devon es un lugar extremadamente interesante. Su entorno desértico y su clima riguroso es muy similar a las condiciones de Marte.

Desde 2001, la Isla Devon ha sido la casa de verano de un grupo de personas que trabajan en un proyecto de investigación internacional llamado Haughton Mars Project (HMP) que estudia cómo los exploradores humanos pueden vivir y trabajar en otros objetos planetarios, en particular en Marte.

Mars Artic Research“El terreno estéril de la Isla Devon, las temperaturas bajo cero, el aislamiento y la lejanía ofrecen a los científicos y al personal de la NASA una serie de oportunidades únicas de investigación”, dice la página de información del proyecto en el sitio web de la NASA. “Otros factores, como el ciclo diurno y nocturno del Ártico y la restricción de las capacidades logísticas y de comunicaciones, ofrecen analogías adecuadas para los desafíos a los que probablemente se enfrentarán los miembros de la tripulación en los vuelos espaciales de larga duración”.

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Operada por la Sociedad de Marte y financiada principalmente por la NASA, la investigación se basa en la Estación de Investigación de Marte Ártico de Flashline (FMARS), ubicada en una cresta que domina el cráter de impacto de Haughton, un cráter de 23 km de diámetro que se formó hace aproximadamente 39 millones de años cuando un proyectil de 2 km de diámetro se estrelló contra la tierra.

carro de simulacion para marteEl incidente fue tan violento que rocas de hasta 1,7 km de profundidad fueron llevadas a la superficie. Debido a que no hay agua que fluya debido a la temperatura de congelación, la exposición a la intemperie es mínima. Como tal, Haughton retiene muchas características geológicas que los cráteres en otros lugares pierden por la erosión. Se dice que el área del cráter de impacto de Haughton tiene uno de los terrenos más parecidos a Marte en la tierra.

Marte simulacionLa isla Devon no está completamente desprovista de vida. El área de Truelove Lowland, en la costa noreste de la Isla Devon, es relativamente cálida y húmeda y tiene algo de vegetación y, sorprendentemente, algo de vida silvestre también. De hecho, la alta temperatura estival de 8°C y los 50 días de terreno sin nieve se dan en esta zona. Las tierras bajas están mal drenadas, lo que favorece el crecimiento de musgo sobre el que pasta Musk-Oxen durante todo el año. El suelo frío y húmedo está habitado por invertebrados como gusanos, protozoos, moscas y moscas. La isla también tiene una pequeña población de aves.

 

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