15 Jun

Sobrevivió al Titanic – Luego ayudó a otros a sobrevivir en Dunkerque

Charles Lightoller nunca esperó sobrevivir al hundimiento del Titanic, por no hablar de la Primera Guerra Mundial y la Segunda Guerra Mundial.

charles-lightollerCharles Lightoller nació en Chorley, Lancashire en 1874. La primera vez que se fue al mar fue cuando tenía sólo 13 años y tenía 15 cuando experimentó su primer naufragio después de que el Holt Hill en el que estaba sirviendo encalló en 1889. Lightoller tuvo una serie de aventuras en alta mar durante su juventud, sobreviviendo a ciclones, incendios a bordo y enfermedades tropicales antes de unirse a la línea White Star en 1900.

La Línea Estrella Blanca dirigía su flota de barcos entre Gran Bretaña, Australia y América. Lightoller conocería a su esposa en uno de sus viajes desde Australia, pero fue en un viaje a América que sellaría su lugar en la historia.

En 1912, el RMS Titanic zarpó de Southampton con Charles Lightoller a bordo como segundo oficial. Lightoller ya estaba en la cama después de haber completado sus últimas rondas en la noche del 14 de abril cuando sintió “una repentina jarra vibratoria corriendo por el barco”. Poco después de medianoche, otra oficina le informó “hemos chocado contra un iceberg” y al enterarse de que el agua ya había llegado a la sala de correo, Lightoller se vistió y salió corriendo a cubierta.

El barco estaba infamemente mal preparado para tal desastre. El propio Lightoller admitió incluso que estaba “bastante seguro” de que el Titanic no se hundiría, sin embargo, se dio cuenta de que era mejor ser cauteloso que arriesgar la vida de los pasajeros ahora acurrucados en cubierta. Se lanzó a la acción, ordenando a mujeres y niños que subieran a los botes salvavidas y asegurándose de que sus hombres mantuvieran el orden para evitar un pánico masivo.

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Intentó tranquilizar a los pasajeros diciéndoles que subir a las embarcaciones era simplemente “una cuestión de precaución” y que “estaban perfectamente a salvo, ya que había un barco a no más de unos pocos kilómetros de distancia”. Leyendo su relato de la noche traumática, parece como si estuviera más preocupado por la elección de la música de la banda mientras tocaban en la cubierta tratando de restaurar la calma, señalando “No me gusta la música jazz como regla, pero creo que nos ayudó a todos”.

Charles Lightoller interpretó la orden de “mujeres y niños primero” como “sólo mujeres y niños”, negándose incluso a dejar que John Jacob Astor acompañara a su esposa en un bote salvavidas, diciéndole al millonario “no se permiten hombres en estos botes hasta que las mujeres estén cargadas primero”.

Cuando finalmente quedó claro que el Titanic estaba condenado, Lightoller y sus compañeros oficiales “se dieron la mano y se despidieron” antes de despegar el último bote salvavidas. Lightoller se sumergió en el agua helada del puente, logrando milagrosamente evitar ser succionado junto con el enorme barco. Se aferró a un bote salvavidas volcado hasta que los sobrevivientes fueron rescatados. Lightoller fue la última persona que subió a bordo del Carpathia y el oficial de más alto rango que sobrevivió al naufragio.

titanic-lifeboatUno podría imaginar que sobrevivir al mayor desastre marítimo del siglo XX pondría a Charles Lightoller en tierra para siempre, pero sus aventuras en el mar no estaban ni cerca de terminar.

Charles Lightoller sobrevive a la Primera Guerra Mundial (y luego a la Segunda)
Charles Lightoller sirvió en la Marina Real durante la Primera Guerra Mundial y se le dio el mando de su propio barco torpedo. Fue condecorado dos veces por sus acciones en combate (que incluyeron el hundimiento del submarino alemán UB-110) y emergió de la Gran Guerra como Comandante de la Armada.

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Lightoller se retiró después de la guerra, pero no podía dejar el mar por completo. Él y su esposa compraron su propio barco, el Sundower, y pasaron la siguiente década navegando por el norte de Europa y llevando a cabo ocasionalmente una misión secreta de vigilancia para el Almirantazgo una vez que los alemanes comenzaron a prepararse para la guerra de nuevo.

dunkirk-evacuationCuando la guerra finalmente comenzó en 1939, la máquina de guerra nazi atravesó la Europa continental, haciendo retroceder a los Aliados a cada paso. Mientras Francia se preparaba para caer, el ejército británico (junto con algunas tropas francesas y belgas) quedó atrapado entre el mar y los alemanes en una última batalla que podría haber terminado la guerra de un solo golpe.

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