15 Jun

Conoce cuál ha sido el objeto más peligroso y letal jamás creado en el mundo

El Pie de Elefante de ChernobylDespués de tan sólo 30 segundos de exposición, mareos y fatiga son los primeros síntomas que se sienten. Dos minutos de exposición y tus células comenzarán pronto a presentar una gran hemorragia; cuatro minutos: vómitos, diarrea y fiebre. 300 segundos y tienes dos días como mucho para vivir.

El otoño de 1986, los equipos de emergencias luchan para contener el desastre nuclear de Chernobyl. En un pasillo de vapor debajo del fallido reactor número 4. Dentro de esta cámara se encontró lava negra que se había exudado directamente desde la base. La formación más famosa fue un flujo sólido que los sensores de radiación firmemente recomendaron a nadie acercarse. Con cámaras empujadas de vuelta de una esquina, los trabajadores doblaron la masa tenue del “Pie de Elefante.” Según las lecturas tomadas en el momento, la parte caliente de núcleo de magma hacia fuera tenía suficiente radiación para dar una dosis letal en 300 segundos.

El pie de elefante podría ser la pieza más peligrosa de residuos tóxicos jamás vista en el mundo.

Zona caliente

Zona caliente de ChernobylDurante una prueba rutinaria el 26 de abril de 1986, el reactor número 4 en la Planta de Energía Nuclear de Chernobyl experimentó una subida de tensión que desató un paro de emergencia. No había funcionado. El intento de manejar el aumento en el poder de la planta y el alarmante aumento en la temperatura del core causó una oleada de energía aún mayor. Barras de control que se utilizan para administrar la temperatura central se insertan demasiado tarde. Su inserción en el núcleo caliente causó en las barras mismas grietas y fracturas en el lugar.

La salida de calor y electricidad siguieron aumentando hasta que el agua que se utilizó para enfriar el reactor entero se había vaporizada, generando enormes cantidades de presión. La primera explosión del vapor dentro del reactor fue suficiente para enviar a la tapa 4 millones de libras del reactor a través del techo del edificio. Ahora los catastróficos daños eran enormes, el restante enfriamiento de agua de los canales rotos filtraron en el reactor, convirtiendo directamente en vapor al tocar las barras de combustible nucleares cada vez más calientes. Una explosión en segundo lugar, incluso más masiva seguido poco después del material de la base rota en primer lugar, eructó en el aire, una propagación de fuego y varios elementos radioactivos.

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Con un corazón de reactor brillante blindado por toneladas de acero y hormigón, la base ya no podría ser refrescada. Comenzó a derretirse.

Cuando decimos que un reactor nuclear “se derrite hacia abajo”, no es simplemente una forma ilustrativa del idioma. Los materiales radiactivos utilizados como combustible más caliente y más caliente, debido a su gran emisión de partículas de alta energía, hasta que literalmente se funden, convirtiendo en algo como lava. En Chernóbil, la pérdida de refrigerante causó una crisis del combustible, algunas de las cuales fue dispersada a la atmósfera. Sin embargo, mucho de él fluyó en la parte inferior de la vasija del reactor y eventualmente derretido a través de él.

La supuración a través de tuberías comenzó a través del concreto, el flujo de lava radioactiva del reactor número 4 eventualmente refrescó bastantes para solidificarse. El resultado fue una colección de estalactitas y estalagmitas, las válvulas de vapor saturada con lava endurecida y la gran masa negra que más tarde sería ser apodada como el pie de elefante.

Un juego mortal del Rover rojo

Los átomos radiactivos son átomos inestables. Mientras que algo como hidrógeno está bien con un núcleo que consta de un solitario protón, elementos radiactivos como el uranio (el más común, o isótopos, contienen 92 protones y 146 neutrones) no es tan estable. Se emiten electrones, protones y neutrones de los núcleos de estos átomos grandes, transformándolos, hasta algo como plutonio degradado con el tiempo no es un elemento estable como el plomo.

Las partículas emitidas por átomos radioactivos son una forma de radiación ionizante, tienen suficiente energía a los átomos y moléculas que chocan entre si. (Esto es diferente de la radiación no ionizante, como la clase emitida por su teléfono celular, que no tiene suficiente energía para romper los enlaces).

La razón por la que la radiación puede aumentar el riesgo de cáncer es porque las partículas destructivas están jugando un juego mortal de rover rojo en nuestros cuerpos. Nuestro ADN tiene lugar en los cromosomas, los paquetes de miles de millones de bloques de construcción genéticas cogidos que van en una cadena, con secuencias asombrosamente precisas. Pero la radiación puede romper esas cadenas, destruyendo o alterando los lazos que ligan el DNA (y otras moléculas importantes). Con suficiente daño a los componentes claves, las células comienzan a funcionar irregularmente, llevando efectos potencialmente letales. Por ejemplo, el daño puede iniciar que las células tengan una reproducción incontrolada, causando cáncer.

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La radiación mientras más libera masa de átomos, es más peligrosa. Los informes de Chernóbil estimaba que el pie de elefante estaba prácticamente fuera de todo lo imaginable, poniendo hacia fuera casi 10.000 roentgens por hora. Eso tarda alrededor de 300 segundos en matar a una persona. En una hora, el pie de elefante te expondría a una radiación de millones de rayos x en el tórax. Que es una dosis casi 1.000 veces más fuerte que las exposiciones que han sido claramente vinculadas al riesgo creciente del cáncer. Debido a la forma de radiación daña las células humanas, golpeando los átomos y las moléculas fuera de lugar.

La muerte por radiación es relativamente lenta. Hasta cierto punto, el tratamiento ayuda. Pero altas dosis, como la clase entregados por contacto cercano con el pie de elefante, no pueden ser toleradas.

Sarcofago de ChernobylRápidamente después de la crisis de Chernobyl, casi 600.000 trabajadores fueron al sitio para ayudar a contener la radiación que se escapaba del lugar. A sabiendas o no, muchos de estos trabajadores estaban haciendo el mayor sacrificio. Más de 30 de ellos murieron en los meses siguientes al incidente, con muchos miles más que la dosis completa provoco en toda su vida por la radiación, que causan un aumento significativo en las tasas de cáncer.

Sobreexpuesta

Después de los fuegos nucleares fueron finalmente controlados, los trabajadores trataron de contener los peligros invisibles de la base de Chernobyl. En mayo de 1986, la construcción comenzó en el sarcófago, un gigantesco recinto concreto construido para aislar la radiación del mundo exterior. Pero no todo está sellado: el sarcófago de Chernobyl estaba equipado con puntos de acceso permitiendo a los investigadores observar el núcleo.

Diciembre, los investigadores descubrieron el pie de elefante. Tenia un par de metros de ancho, y ponía suficiente radiación para evitar que alguien se acercara a él durante más de unos segundos. Pero a pesar de los peligros, tenemos fotos de la masa mortal. ¿Cómo?

Desde una distancia segura, los trabajadores — o “Liquidadores” como fueron llamados, aparejado a un artilugio de crudo cámara sobre ruedas y empujado hacia el elefante de pie. Cuidadoso examen determinó que no era combustible nuclear del todo. De hecho, la masa se compone de sólo un pequeño porcentaje de combustible; el resto fue concreto fundido, arena y el blindaje principal de todo lo derretido. El material fue apodado “dermis”, después de la parte del reactor que lo generó. Con el tiempo, el pie de elefante fue descompuesto. Sopló el polvo y su superficie agrietada. Pero durante años permaneció demasiado peligroso para acercarse.

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No sabemos qué pasó con los fotógrafos del pie de elefante, pero sabemos que no todo intento de estudiarlo fue tan seguro como la rueda de una cámara en una esquina. En algunas fotos, vemos un trabajador interactuando directamente con la masa. Muestras debían tenerse; por ello se necesita más información sobre el pie.

Foto al Pie de Elefante de ChernobylCuando fue tomada esta foto, 10 años después del desastre, el pie de elefante sólo emitía una décima parte de la radiación que una vez tuvo. Aún así, sólo 500 segundos de exposición a este nivel traería leve radiación, y un poco más de que una hora de exposición sería fatales. El pie de elefante es todavía peligroso, pero la curiosidad humana y los intentos para contener nuestros errores nos mantienen regresando a él.

Aunque el sarcófago de Chernóbil fue construido con el suficiente hormigón para llenar más de un tercio de la Empire State building, la estructura sigue deteriorándose y desmenuzándose, amenazando con volver a exponer las áreas circundantes. Los planes están en marcha para tratar de asegurarse de que en 2015, el pie de elefante será completamente controlado.

300 segundos, 100 años

Nacido del error humano, continuamente generando calor abundante, el pie de elefante todavía está derritiendo la base de la planta de energía nuclear de Chernobyl. Si choca con agua subterránea, podría activar otra catastrófica explosión o lixiviación del material radiactivo en el agua cercana. Mucho tiempo después, la base, esta pieza única de los residuos sigue siendo un testimonio de los peligros potenciales de la energía nuclear. El pie de elefante estará allí durante siglos, sentados en el sótano oscuro de un sarcófago de hormigón y acero, un símbolo de una de las herramientas más poderosas de la humanidad se vino a pique y destruyó todo.

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