12 Jun

El Protoplaneta Vesta, en la mira de la Sonda Dawn

El Protoplaneta VestaLa Misión Dawn de la NASA al cinturón de asteroides con forma de rosquilla entre Marte y Júpiter, que se lanzó en septiembre de 2007, se aproxima ahora a Vesta, un protoplaneta que actualmente esta a unos 143 millones de kilómetros de la Tierra.

Vesta que con un diámetro principal de unos 530 kilómetros y una masa estimada del 9% del cinturón de asteroides entero. Vesta perdió cerca del 1% de su masa en un impacto ocurrido hace poco menos de mil millones de años. Muchos fragmentos de este impacto han chocado con la Tierra, constituyendo una fuente rica de información sobre el asteroide.2 Vesta es el asteroide más brillante y el único en ocasiones visible a simple vista como un astro de sexta magnitud.

“A menudo nos referimos a Vesta como el planeta más pequeño terrestres”, dijo Christopher T. Russell, profesor de UCLA de la geofísica y física del espacio y el investigador principal de la misión. “Tiene características planetarias y básicamente la misma estructura que Mercurio, Venus, Tierra y Marte. Pero porque es tan pequeño que no tiene la gravedad suficiente para retener una atmósfera, o al menos no para retener una atmósfera durante mucho tiempo.

“Hay muchos misterios alrededor de Vesta”, dijo Russell. “Una de ellas es por qué Vesta es tan brillante. La Tierra refleja mucha luz del sol – el 40 por ciento – porque tiene nubes y la nieve en la superficie, mientras la luna refleja sólo cerca del 10 por ciento de la luz del sol de nuevo. Vesta es más parecido a la Tierra. ¿Por qué? Lo que en su superficie está causando todos los que la luz solar que se refleja? Vamos a averiguarlo. “

Dawn mapa de la superficie de Vesta, que Russell dice que puede ser similar a la de la Luna. Dice que espera que el interior del cuerpo es en capas, con una corteza, un manto y un núcleo de hierro. Tiene muchas ganas de aprender acerca de este interior y qué tan grande es el núcleo de hierro.

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Llamado así por la antigua diosa romana del hogar, Vesta ha sido bombardeada por meteoritos durante 4,5 millones de años.

“Esperamos ver una gran cantidad de cráteres”, dijo Russell. “Sabemos que hay un enorme cráter en el polo sur, que podemos ver con el Telescopio Espacial Hubble. Ese cráter, a través de unos 280 kilómetros, ha publicado material en el cinturón de asteroides. Pequeños fragmentos de Vesta están flotando alrededor y hacer su camino hasta llegar a la órbita de la Tierra y la caída en nuestra atmósfera. Aproximadamente uno de cada 20 meteoritos que cae sobre la superficie de la Tierra proviene de Vesta. Eso nos ha permitido aprender mucho sobre Vesta, antes incluso de llegar allí. “

Dawn llegará a Vesta en julio. A partir de septiembre, la nave espacial en órbita de Vesta unos 400 kilómetros de su superficie. A continuación, se moverá más cerca, a unos 125 kilómetros de la superficie, a partir de noviembre. En enero de 2012, Russell espera que las imágenes de alta resolución y otros datos sobre la composición de la superficie. Dawn esta por llegar antes de lo previsto y se espera que órbite a Vesta durante un año.

“Ha sido un largo viaje”, dijo Russell, que comenzó a planificar el viaje de regreso en 1992. “Por último, el momento de la verdad está por llegar.”

Vesta, que orbita alrededor del Sol cada 3,6 años terrestres, tiene una forma ovalada, forma de calabaza-como y un diámetro medio de aproximadamente 330 millas. Los estudios de los meteoritos encontrados en la Tierra que se cree que han llegado desde Vesta sugieren que Vesta se formó del polvo galáctico en los primeros del sistema solar 3 millones a 10 millones años.

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Las cámaras de Dawn debe ser capaz de ver los flujos de lava y cráteres de decenas de metros de diámetro en la superficie de Vesta.

“Vamos a correr todo cuando los datos vienen, tratando de hacer mapas de la superficie y el aprendizaje de su forma y el tamaño exactos”, dijo Russell.

La Sonda Espacial DawnDawn tiene una cámara de alta calidad, junto con una copia de seguridad, un espectrómetro visible e infrarrojo cercano que identificará minerales en la superficie, y un espectrómetro de rayos gamma y neutrones que revelan la abundancia de elementos como el hierro y el hidrógeno, posiblemente de agua, en el suelo. Dawn también probará la gravedad de Vesta con señales de radio.

El estudio de Vesta, sin embargo, es sólo la mitad de la misión Dawn. La nave espacial también llevará a cabo un estudio detallado de la estructura y la composición del “planeta enano”, Ceres. Vesta y Ceres son los objetos más grandes en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter. objetivos de Dawn incluyen la determinación de la forma, tamaño, composición, estructura interna, y la evolución tectónica y térmica de los objetos, y la misión se espera que revelen las condiciones en que cada uno de ellos formado.

Dawn, sólo la segunda misión científica para ser accionado por una avanzada tecnología de la NASA conocida como la propulsión iónica, es también la primera misión de la NASA en órbita dos objetos principales.

“El doble de la explosión para el dólar en esta misión”, dijo Russell, quien añadió que, sin propulsión iónica, Dawn le hubiera costado tres veces más.

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A diferencia de los motores de cohete químico, motores de iones acelerar su combustible casi continuamente, dando a cada ion de un tremendo estallido de la velocidad. El combustible utilizado por un motor de iones es el xenón, un gas que también se utiliza en las unidades de flash de foto-y que es más de cuatro veces más pesado que el aire. los iones de xenón se dispara por la parte trasera del motor a una velocidad de 90.000 kilómetros por hora.

La Sonda Espacial DawnUna vez en órbita de Vesta, Dawn saldrá para su viaje de tres años a Ceres, que podría albergar agua sustanciales o hielo bajo su corteza de rocas – y posiblemente la vida. En el camino a Ceres, Dawn puede visitar otro objeto. La nave espacial se encontrará con Ceres y comenzará a orbitar en el año 2015, la realización de estudios y observaciones durante al menos cinco meses.

Russell cree que Ceres y Vesta, se formaron hace casi 4,6 millones de años, han conservado su registro temprano, que fue congelada en su superficie antigua.

“Vamos a regresar a tiempo para el sistema solar temprano”, dijo.

La misión Dawn es administrada por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL), una división del Instituto Tecnológico de California, en Pasadena, California, para la Ciencia Espacial de la NASA. Los miembros del equipo incluyen a científicos de JPL, de la NASA Goddard Space Flight Center, el Instituto de Ciencias Planetarias, del Instituto de Tecnología de Massachusetts y otras instituciones.

Dawn es parte del Programa Discovery de la NASA, dirigido por la NASA Marshall Space Flight Center en Huntsville, Alabama, en los que los científicos a encontrar maneras innovadoras para desbloquear los misterios de nuestro sistema solar, respondiendo a algunas de las preguntas más antiguas de la humanidad.

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